Viajando a través de Irán para filmar un programa de televisión pública, rápidamente llené mi cuaderno con observaciones extravagantes. En un momento, vi murales de propaganda que alentaban a los jóvenes a caminar hacia la ardiente puesta de sol del martirio. La siguiente, una mujer en una librería me sirvió galletas mientras hojeaba los libros, admirando una en particular. Luego, cuando estaba a punto de irme sin comprar nada, me dio el libro gratis.

Si bien el inglés es el segundo idioma en muchos signos, el garabato local me parecía árabe. Aprendí rápidamente que en realidad es farsi. Los iraníes son persas. Los persas no son árabes, y no hablan árabe, hablan farsi. Esta diferencia persa/ árabe es una distinción muy importante para el pueblo de Irán. Mi equipo de filmación y yo escuchamos una y otra vez: “¡No somos árabes!”

 

Los números, sin embargo, son los mismos que los utilizados en el mundo árabe. Afortunadamente, cuando lo necesitaba, descubrí que también usan “nuestros” números.

 

Irán es una sociedad de efectivo. Debido al embargo estadounidense de tres décadas de antigüedad aquí, las tarjetas de crédito occidentales no funcionan. Sin cajeros automáticos para extranjeros significa que tenemos que traer grandes fajos de efectivo… y aprender a contar con cuidado. El dinero viene con muchos ceros. Un dólar es igual a 10,000 riales. (Si intercambia $ 100, eres literalmente un millonario aquí). A toman es diez riales, y algunos precios están listados en rial, otros en toman… un turista que está esperando que suceda un timo. Tuve una camisa lavada en el hotel por “20,000”. ¿Eso es en rial ($ 2) o en toman ($ 20)? Las monedas rara vez se usan, y no hay billetes grandes emitidos por el estado. Los bancos locales imprimen billetes grandes para ayudar al comercio local. Para saber si una factura es falsificada, frote el número con el dedo; si se trata de un trato real, el calor hace que los números desaparezcan momentáneamente.

La gente aquí necesita realizar un seguimiento de tres calendarios diferentes: persa e islámico (para asuntos locales) y occidental (para tratar con el mundo exterior). Que es el año Depende: después de Muhammad, hace unos 1.430 años, o después de Cristo, hace dos mil y algunos años.

El gobierno islámico regula la vestimenta de las mujeres y el comportamiento público. Los hombres también se ven afectados, en menor grado. Las corbatas rara vez se ven, ya que se consideran la marca de un partidario de Shah. Y no hay urinarios por ningún lado. (Confía en mí. Hice una búsqueda exhaustiva: en el aeropuerto, en los hoteles lujosos, en la universidad y en las cafeterías más lujosas).

Los estadounidenses que visitan Irán necesitan estar con un tour o guía privado. Mi guía se aseguró de que comiera en restaurantes cómodos (es decir, de alta gama), generalmente en hoteles. No estaba loco por la comida en mi primer viaje aquí en 1978. Ahora está mucho mejor… pero todavía no es muy emocionante. (Algún país tiene que mantener a Noruega como compañía al final de los rankings de cocina. Con la herencia noruega, hablo por experiencia).

Los restaurantes usan Kleenex en vez de servilletas; Hay una caja de pañuelos en cada mesa de comedor. Porque Irán es una cultura del té, el café en el desayuno es siempre instantáneo. Los lugareños me aseguraron que el agua del grifo es segura para beber, pero me quedé con el tipo de botella.

Irán está estrictamente “seco”, absolutamente sin alcohol o cerveza en público. Mientras seguía pidiendo una bebida de yogur, los aspirantes a bebedores de cerveza parecen añorar la verdadera: los chicos locales beben una “bebida de malta” sin alcohol que sabe a cerveza, viene en una lata de cerveza y, supongo, hace ellos se sienten masculinos

En muchos sentidos, visitar Irán es como un cigarro cubano… es un gran problema principalmente para los estadounidenses. Hay turistas occidentales (en su mayoría alemanes, franceses, británicos y holandeses). De hecho, la guía de Lonely Planet a Irán se vende razonablemente bien y acaba de publicarse en una nueva edición. La mayoría de los extranjeros que conocí estaban en una gira, con un guía privado o visitando a familiares. El control se vuelve más estricto y más flexible dependiendo del clima político.

No puedo evitar pensar que el turismo podría crecer aquí si abrieran este lugar. Una vez, mientras estaba atrapado en un atasco de tráfico en Teherán, el hombre en el siguiente automóvil le pidió a mi conductor que bajara la ventanilla. Pasó por un ramo de flores y dijo: “Dale esto al extranjero que está en tu asiento trasero y discúlpate por nuestro tráfico”. Y cuando Irán se abre al turismo, experiencias como esta me llevan a creer que su gente será la más grande dibujar.

SOBRE EL AUTOR

El autor de la guía y presentador de viajes, Rick Steves, es la autoridad más respetada de los Estados Unidos en viajes europeos. Rick realizó su primer viaje a Europa en 1969, visitando fábricas de pianos con su padre, un importador de pianos. A los 18 años, Rick comenzó a viajar solo, financiando sus viajes dando clases de piano. En 1976, comenzó su negocio, Rick Steves ‘Europe, que ha crecido de una operación de un solo hombre a una compañía con un personal de 100 empleados a tiempo completo y muy viajados en su sede en el estado de Washington. Allí produce más de 50 guías sobre viajes europeos, la serie de viajes más popular de Estados Unidos en la televisión pública, un programa de radio pública nacional semanal de una hora de duración, una columna semanal sindicada e información gratuita sobre viajes disponible en su centro de viajes y en ricksteves.com. La Europa de Rick Steves también tiene un exitoso programa de giras europeas. Rick Steves vive y trabaja en su ciudad natal de Edmonds, Washington. La ventana de su oficina da a su antigua escuela secundaria.